国际特稿:疫情冲击 传统媒体加速转型

国际特稿

冠病疫情去年来势汹汹,冲击全球各地的经济,不少国家的传统媒体尤其是纸媒也首当其冲,因为广告收入锐减,不是纷纷倒闭,就是陷入衰落困境。许多传统媒体为了生存不得不加快转型步伐,包括改变经营策略转战网络,加上地方报刊的没落可能造成的知识鸿沟,不仅让媒体机构想方设法互助自救,各国政府也开始提出援助方案,协助当地媒体业缓解疫情催生出的转型阵痛。

一场突如其来的冠病疫情席卷全球各地,加速改变了人们获取信息的方式,以及传统媒体尤其是纸媒的转型步伐或停业的命运。

路透社研究所去年针对媒体机构如何受疫情影响做了一项调查,结果显示多数独立新闻媒体的整体受众在疫情期间增加了,但近两成受访媒体(主要为纸媒)指整体受众有所下降。根据调查结果,主要靠广告为营收来源的商业新闻媒体、报章,以及地方媒体受疫情的冲击最大。

这项调查在去年7月至8月进行,受访者来自全球独立媒体机构的165名代表,但不包括国有媒体或政府掌控的媒体机构代表。

当时,超过80%受访媒体机构代表认为,2020年的营收将下滑,约36%预计营收将减少超过30%;只有14%受访媒体代表认为,2020年将有稳定营收或增长。

路透社研究所去年11月在公布调查结果的报告中指出,若调查结果足以反映全球媒体业的整体情况,单是报业去年可能就减少了300亿美元(约398亿新元)预期收入。这或将严重冲击新闻从业员,尤其是在较贫穷国家和社区工作的人员。

以美国来说,《纽约时报》去年12月的报道称,美国有超过3万7000名新闻工作者受失业、强制休假和减薪等影响。据美国皮尤研究中心去年10月的报告,美国报章去年第二季的广告收入同比下滑42%、发行收入下跌8%。据美国媒体研究机构Poynter的资料显示,从去年3月起,至少有60家美国新闻室受疫情影响停止营运,另有一些则合并或暂时休刊。

清华大学崔保国教授近日发布《中国传媒产业发展报告(2020)》时说,报刊传统发行渠道受疫情影响严重,一些报刊采取暂时休刊措施,“局部地区已出现报章名存实亡的局面”。有中国媒体报道,今年元旦前约有30家纸媒宣布停刊或休刊。

除了纸媒,其他传统媒体如电视和广播电台也受疫情冲击。加拿大电信业巨头贝尔公司旗下的新闻资讯网CP24的一份研究报告显示,未来三年内加拿大或有40个报刊和电视台,以及200家广播电台被迫停业。报告指出,因受疫情影响,不少广告商停止或减少投放广告,导致媒体业收入急剧下滑,预计到2022年,整个行业的累计收益缺口将达10.6亿加元(约11亿新元)。

各媒体机构施展浑身解数寻求活路,传统媒体生存转型的关键包括制定长期数码化计划、壮大付费订阅群,以及积极开源节流。

路透社今年1月发布的一项调查结果显示,来自43国的234名媒体业管理层中,有76%受访者表示,冠病疫情加速了他们数码转型的步伐。例如,澳大利亚新闻集团(News Corp)去年5月就加速推展数码化计划,停止印刷旗下112份社区与区域报章,并将其中76份转为电子报,其余36份报章停刊。

更多传统媒体转向“订阅制” 增加数码营收

更多传统媒体也转向“订阅制”以增加数码营收。香港《南华早报》去年7月开始针对网上内容收费。路透社调查显示,76%受访媒体业管理层认为,推动数码订阅是“重要”或“非常重要”的收入来源,超越展示广告(Display Advertising)和原生广告(Native Advertising)。

《纽约时报》《华盛顿邮报》《华尔街日报》也都逐渐将重心转向订阅收入。去年第三季,《纽时》的数码订阅人数首次超越印刷版订户,纸媒和数码的付费订户总数达700万,创下新高。

《纽时》首席执行官乐伟恩说,数码订阅将不仅成为主要的增长驱动力,最终还将成为机构的最大业务。不过,路透社发布的《数码新闻报告2020》也指出,在付费读者方面,只有少数大型全国或国际新闻品牌占据最大份额,许多中型和当地媒体仍在挣扎求存。

一些报章将重心转向数码的同时也主打提供高质量报道,有些则选择集中资源开拓新市场,制作更多元的内容,例如拍摄影音新闻或录制播客(数码广播)来吸引读者、壮大订阅群。

改变经营模式拓展收入来源,也让一些采取混合模式的主流媒体开始看到成绩。英国的《独立报》在四年前停止印刷业务全面转向数码化,并结合数码广告、电子商务、会员收入、高级订阅和开放捐款的模式,去年3月宣布年度营业额增长9%,并且连续第三年取得盈利。

路透社分析预测,随着电子商务取得爆发式增长,越来越多报章出版社将更注重发展这方面的业务。例如,从《纽时》的独立评论网站Wirecutter,到BuzzFeed推出自家的“Tasty”品牌的烹饪器具与商品,都是拓展收入来源的例子。

学者担忧传统媒体式微 或加剧知识鸿沟

有学者担心,报章的倒闭潮和传统媒体转战网络可能加剧知识鸿沟的情况,尤其是对较贫困或网络不普及的区域。

美国北卡罗来纳大学一份报告指出,过去15年来,超过2100份美国报章停刊,相当于美国四分之一的报章数量,其中多数是地方报章和周刊。这导致当地至少数百万人“无报可看”;许多还在营运的报章也因大幅削减人手,成为几乎没有原创或深度报道的“幽灵报”。

报告指出,多数生活在“新闻沙漠”,即缺乏地方报章的民众,比一般美国人更为穷困、年长、教育程度较低。许多人缺乏高速互联网服务,获取新闻信息的平台也有限,一旦再失去为社区提供新闻来源的地方报章,他们基本上对当地关键议题的了解甚少。

专家:优质新闻有助受众掌握社区未来发展和走向

推广文学和表述自由的非营利组织美国PEN的研究指出,地方新闻生态系统对社区的影响,包括地方媒体因人手不足而无法好好肩负起监督地方政策或公职人员舞弊行为;没了地方报章为社区发声,弱势社区中存在的问题和需求往往遭忽略。

哈佛大学肖伦斯坦媒体、政治与公共政策研究中心执行总监华伦说:“经过事实核查的优质新闻,有助受众群掌握其社区的未来发展和走向。没了它,你会看到公民话语权的退化,以及政府为选民制定正确政策的能力下降。”

美国皮尤研究中心的一篇报告也指出,不少学术研究证明,地方报章的消失将降低当地民众的政治参与度以及官员的问责度,选民也会变得更加两极化。

再说,由于社交媒体平台上涌现许多偏激言论、假信息,甚至是用人工智能合成的深度造假(deep fake)内容,要如何分辨网上信息的真伪以及假信息所带来的威胁,也成了网络用户乃至各国政府面临的挑战。尤其是在疫情时期,人们最需要可靠的信息来源,无论是传达疫情消息、政府官员如何安排援助配套,还是驳斥假消息等方面,传统媒体依旧扮演重要角色。

为应对这些潜在问题,一些大型媒体机构带头与地方媒体机构合作,提供资源给地方媒体机构,让地方报章能继续为社区服务。英国广播公司(BBC)与新闻媒体协会在2017年开始推出《地方新闻合作》计划,资助聘请多达150名记者在英国各地报道相关地方新闻。

自推出该计划以来,受聘记者提供超过13万篇原创报道,包括查出有地方公职人员滥用职权,以及成功推动修改地方政策以免官员利用漏洞谋私利等。BBC也选用了当中三分之一的新闻报道,达到“双赢”效果。

为地方媒体提供援助,主导媒体机构也能从中提升其业界影响力,更最重要的是,这有助减缓地方媒体因人手不足而须放弃报道重要议题的窘境,从而缓冲知识鸿沟的加剧。新西兰和加拿大也推出类似计划。

政府援助 缓解转型阵痛

要缓解疫情催生出来的转型阵痛,政府提出援助方案也显得更为重要。

法国去年7月通过法案,让订阅报章超过12个月的家庭获得50欧元(约80新元)的税务抵免。同月,美国也提出类似的《地方新闻可持续发展法案》,拟为订阅者、地方新闻机构和部分小型企业投放广告的开支提供税务抵免,但该法案目前在国会尚未有实质进展。

至于长期“治本”策略,一些国家提出征收数码税,以“辅助”受冲击行业,包括传统媒体业。

英国和法国等欧洲国家都开始向面簿、亚马逊,以及谷歌等科技公司征收数码税。英国记者工会助理秘书长杜利日前告诉法新社,这场危机是采取行动的机会,呼吁当地政府检讨向科技巨头征收更高的数码服务税来资助更长远的“新闻复苏计划”。英国当局表示,去年4月开始新征的数码服务税预计在第一年取得2.8亿英镑(约5亿新元)税收,到2025年将达到5亿英镑。

澳大利亚政府去年4月也宣布将拟定法案,立法强制谷歌和面簿在使用澳洲媒体机构的新闻内容时须付费,创世界首例。该法案在上个月在国会进行一读后,交由参议院委员会审查并将在2月份提交报告,然后在议会进行表决。

不过,面簿和谷歌强烈反对。面簿发声明称,若有关法案成功通过,将停止澳洲用户在该平台转载新闻;谷歌更表明若澳洲政府坚持推进法案,将关闭澳洲谷歌搜寻引擎的功能。预料这项法案日后的进展和成效如何,对业界是否会有更深远的影响,将受到全球关注。

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